Известно, что в детском возрасте значительно легче изучать иностранный язык, чем во взрослом. В 1990 г. лингвист Элисса Ньюпорт (Elissa Newport) предложила гипотезу, позволяющую объяснить этот факт. Она предположила, что в связи с недостаточным развитием префронтальной коры дети не испытывают сопротивления при запоминании определенных аспектов нового языка.

В ходе нового исследования ученые из Массачусетского технологического института (Massachusetts Institute of Technology — MIT), США, подтвердили гипотезу доктора Э. Ньюпорт и доказали, что для взрослых при изучении неродного языка наибольшую трудность представляет осмысление грамматических особенностей.

Долгое время для ученых остается загадкой: почему дети превосходят взрослых только при изучении иностранных языков, а не во всех учебно-познавательных сферах? Вероятней всего, ответ на этот вопрос будет включать множество факторов, среди которых будут и различия в имеющихся знаниях, и нейронная пластичность, и избыточное обучение. Однако все большее внимание исследователей в последнее время завоевывает гипотеза контринтуитивного обучения. Она состоит в том, что именно когнитивные способности взрослого человека мешают ему в успешном освоении иностранного языка. Цель данного исследования — получение дополнительных доказательств правдивос­ти данной гипотезы.

Для лучшего понимания процесса освоения иностранного языка команда ученых провела серию из трех экспериментов, в которых участвовали 22 англоязычных студента (81% — женщины). В ходе первого эксперимента участникам давали прослушать непрерывный речевой поток на искусственном языке. Волонтерам 1-й группы предлагали пассивно слушать запись, без анализа услышанного. Для этого просили их во время эксперимента решать головоломки или раскрашивать рисунки. Задание 2-й группы заключалось в активном прослушивании с попыткой идентифицировать отдельные слова.

Участники обеих групп слушали одну и ту же запись, которая состояла из серии выражений, содержащих три слова, без пауз между словами. В конце эксперимента все они могли определить начало и конец каждого слова, хотя студенты 2-й группы справились с этим заданием несколько лучше. Участники хорошо справились и с заданием, в котором ученые просили их выбрать правильное расположение слов во фразах из записи. Однако когда студентов попросили оценить правильность расположения нового слова в уже известных им словосочетаниях, представители 1-й группы справились с заданием значительно лучше, чем их сверстники из 2-й.

Авторы исследования отметили, что приложенные усилия, в большинстве случаев, помогают человеку определить составные части речи и основной порядок элементов. Однако при попытке изучить морфологию языка, чем больше взрослый человек старается — тем хуже получает результаты. Он становится заложником высокоразвитой префронтальной коры, области мозга, отвечающей за мысли, осмысленные действия и принятие решений, регулирует социальное поведение и выражение личности. Таким образом, в ходе данной работы ученые пришли к выводу, что на пути изучения иностранного языка часто стоит привычка тщательно анализировать получаемую информацию.